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「重審」RPA

本文作者:周舟 2020-01-10 18:36
導語:“搞RPA的面臨失業的問題,可能要比RPA帶來的失業問題更為嚴重?!?

「重審」RPA

【 圖片來源:阿里云 】

AI圈流傳一句頗為諷刺的段子:搞AI的面臨失業的問題,要比AI帶來的失業問題更為嚴重。同樣,作為萬眾矚目的新概念RPA,也似乎正在面臨這個問題。近日,SiliconANGLE作者R·Danes根據該問題進行著文,雷鋒網進行了不改變原意的編譯。

當前的RPA,已成為全球增長最快的企業軟件類目之一,2018年增長63.1%,達8.5億美元,亞太地區的市場增速更將在2021年有望突破181%。

數據顯示的形勢一片大好,但許多人仍不清楚RPA能為他們做些什么。

沒人知道RPA的真實現狀

支持RPA的人說,流程自動化機器人將無處不在,它們會改變人類的工作方式,甚至引發第四次工業革命。

猶如1974年比爾·蓋茨說出那句讓“每個人的桌子上都會有一臺個人電腦”一樣,RPA公司UiPath聯合創始人兼CEO Daniel Dines也用這么一句話來形容RPA的潛力:未來每臺個人電腦都會安裝一個機器人。

機器人的確能夠執行一些更為復雜的任務。如果某天員工發現自己60%的工作都可以讓機器人來完成,會發生什么?

然而頗為戲劇性的是,RPA在替代人之前,RPA公司的員工卻面臨失業問題。

今年10月,UiPath解雇了大約400名員工,約占其員工總數的11%。

而就在幾個月前,這家公司獲得了5.68億美元的D輪融資,其估值飆升至70億美元。為此,有人質疑UiPath是否在騙取投資人的錢。

HFS Research創始人兼首席執行官Phil Fersht表示:“ 智能自動化是一場馬拉松,而不是短跑,UiPath對RPA的過度宣傳讓其付出了代價?!?nbsp;

內部人士透露,UiPath的首席財務官Marie Myers也即將離職,有報道稱她反對公司不計后果的支出。

然而從UiPath的實際經營狀況來看,外界的傳言似乎并不能站得住腳。

UiPath的客戶數從2016年的100名增長到2019年的5000多名。該公司2017年的收入為1570萬美元,預計到明年1月,年收入將達到3億美元。

此外,UiPath堅稱,裁員并不意味著公司陷入了困境,只是公司營收快速增長后的一次優化。與此同時,CEO Dines也拒絕了孫正義10億美元的投資。

所以當前RPA的真實面貌,到底是喜還是憂?似乎并沒有定論。

任何事物,人們對其認知都要有一個漸進的過程。

支持者認為RPA的普及將把部分人從重復性的單調工作中解放出來,反對者認為RPA勢必讓某些公司肆無忌憚的大幅裁員,從而引發社會問題。

總有一天,我們會知道RPA帶來的結果是什么樣。就目前而言,多數人其實并不了解RPA的真實現狀。

RPA的弱點是什么?

IT分析師Jason Bloomberg在《福布斯》中寫道,RPA中人工智能技術的主要弱點,就是魯棒性差。

嚴格的、基于規則的自動化機器人往往無法快速適應被改來改去的諸多操作。如果在用戶界面、數據或應用程序的任何一方面發生變化,機器人將無法適應。

其流程執行的過程中,RPA工具利用自然語言處理、OCR。機器學習等技術進行自動判斷。但在部分突發問題或長尾問題中,它有時候會出現誤判的情況。

我們知道IT的發展一直在不斷變化,尤其是云、容器、微服務的出現,讓IT信息化和規?;瘡椭频某杀敬蠓档?。

OutSystems公司的解決方案架構師Keith L. Murphy說:“如果有一個大型的原有應用程序,它作為流程的一部分,功能正常、沒有bug、不需要新特性,并且不需要開發額外的應用程序來支持流程。這種開發環境下,就應該考慮嵌入一個RPA工具?!?/p>

銀行通常與原有系統和應用程序結合在一起,這就是為什么RPA可以在其中得到應用的原因。

根據Auxis LLC的一個信息圖顯示,有六十種常見的業務流程非常適合RPA,它們遍及整個組織,從財務到IT,包括薪資處理、稅務申報、員工入職和離職、數據聚合和遷移、競爭對手定價等。

現有RPA產品的價格對某些公司而言稍微過高。

但整個行業到處都是低門檻的開發者入口,如Automation Anywhere提供了免費開發者社區版本。

如果將其提供給所有公司,讓他們在開源版本上自行開發,是否能成為具有創造力的PRA開發加速器?

 Robocorp Technologies創始人兼首席執行官Antti Karjalainen表示,“目前專有工具的模型要求企業從預設的自動化列表中進行選擇,我們的目標是使開發人員能夠構建自己的解決方案,并與全球開發人員和RPA愛好者共享這些工具?!?/p>

上個月,Robocorp獲得了560萬美元的種子投資。這家位于舊金山和芬蘭的初創公司聲稱將為RPA開發和編排建立第一個云原生、開源、無許可證平臺。它相信開放的生態系統將為RPA做出貢獻,就像GitHub為軟件開發協作所做的那樣。 

據Karjalainen稱,Robocorp是希望使各種規模的公司都能負擔得起可定制的RPA。

一家銀行的早期用戶使用Robocorp的開源工具自動完成了一項客戶服務任務。Karjalainen指出,它在一個月內為客戶節省了積累將近1400年的等待時間。

“ 該銀行永遠無法證明實施傳統RPA工具的合理性。但是使用開源RPA技術,這是可能的?!?nbsp;

Robocorp認為,在未來,通常外包工作將被交給機器人和開發者監督員。這種前景提出了一個相當大的問題:如何將這些工作從低工資的海外工人轉移到機器人身上,從而影響世界經濟?

那些已經有足夠時間開發RPA的公司怎么辦?他們的機器人是否每天都在節省成本,并能激發創造力?員工喜歡和機器人共處一室嗎?Richard Fong說,“在雪佛龍公司,過去用來打開附件的員工已經擔任了其他角色?!?/p>

“我們有……避免成本的情況。因為我們無需雇用新員工或雇用承包商,而是可以將他們重新部署到更高價值的項目上?!彼f。

有一些工作崗位是簡單、重復但又不可或缺的,這些崗位讓員工得不到成長,也讓公司付出大量的成本。

消滅重復性工作的AI軟件

60%的人每周至少花6個小時做重復性的工作。雪佛龍公司財務交付信息技術經理Richard Fong最近表示:“信不信由你,我們仍然有很多人在打開電子郵件附件。這就是他們的一天工作。他們用兩周的時間處理數據,再花另外兩個星期來糾正錯誤?!?/p>

一些企業已經將簡單、低技能的任務轉移到機器人上。例如,雪佛龍公司使用UiPath的平臺開發了一個機器人,該機器人可以訪問電子郵件,打開附件并將其數據復制并粘貼到平面文件中。最后,它將文件上傳到企業資源計劃系統。

Richard Fong說,“這對我們來說是一個巨大的勝利?!?/p>

RPA的出現可能讓員工每周只要工作四天,或者每天使員工多睡60至90分鐘,它應該受到公司的熱烈歡迎。而充足的休息時間可以讓員工更有創造力的工作,這本身就可以提高員工的生產效率。

企業渴望找出RPA所有能做的事情,以便削減成本提高利潤。2018年“ Deloitte全球RPA調查 ”中有53%的公司已開始使用某種形式的RPA機器人。他們在不到12個月的時間內就收回了投資,平均回報率達到了20%。但是只有3%的企業能夠擴展到超過50個機器人。

編程和維護可能是采用和擴充機器人的障礙。有人認為人工智能就是解決這個問題的答案——有了機器人,機器人將以某種方式照顧自己。

實際上,RPA是執行基于規則的動作的有限AI的一種形式,似乎不是在考慮自己的高級Google深度神經網絡。將兩者結合起來是否會產生具有更大應用潛力且較少監督需求的超級機器人?

Futurum Research的研究主管兼首席分析師James Kobielus表示:“ AI幾年前以一種不可或缺的功能進入RPA領域,這并不是什么新鮮事  ?!?/p>

RPA機器人利用AI抽象層自動從屏幕截圖等應用程序元素中推斷程序代碼。RPA供應商現在正在整合更高級的AI,例如計算機視覺和情感分析。

根據Kobielus的說法,隨著RPA市場的成熟,其AI產品將變得越來越復雜。

“盡管如此,RPA至今在低代碼智能流程自動化方面已經取得了可觀的成果,并為普通開發人員提供了功能強大的用戶友好型任務自動化工具。RPA供應商和媒體報道的案例研究,充分證明了該技術的潛力和價值?!?/p>

工程師專利申請數量增加83%

我們應該怎樣找到RPA的應用場景呢?答案可能是RPA提供商自己的辦公室內。

這些年來,誰更容易接觸到自動化技術?是更了解自動化技術的工程師?還是用更多的時間來測試不同進程的人?

以前公司如果想申請軟件專利,需要管理各種指令和花費很長的時間。ServiceNow的首席信息官Chris Bedi表示,在將這些流程自動化之后,他們所消耗的資源轉移到了創新的、高價值的鏈條末端。

Bedi說:“我們發現工程師提交的專利申請數量增加了83%?!?/p>

而Automation Anywhere則實施了一項行動:讓人力資源機器人來生成每周的員工人數報告。據Automation Anywhere數字工作者生態系統執行副總裁Max Mancini稱,這項行動每周為手工生成報告的員工節省了六個小時。該公司繼續制造了72個這樣的人力資源機器人。

曼奇尼還在家里發現了RPA的用途。

他正在制造一個機器人,以協調太平洋天然氣和電力公司的能源信用與他的太陽能提供商的能源報告。他說:“來自兩個不同來源的數據很多,而Automation Anywhere軟件機器人使提取數據,進行比較和驗證,然后將摘要寫到Excel電子表格變得很容易?!?nbsp;

有趣的是,在10月份裁員之前,UiPath將RPA投入到活躍的招聘工作當中。

該公司推廣負責人Guy Kirkwood表示,機器人在兩年內幫助其在26個國家/地區招募了2000名員工。他表示這是RPA在公司內部取得的最令人印象深刻的事情。UiPath的首席人力資源官Marius Istrate將于明年1月離開公司,他負責協調該項目。

過去的兩年里,UiPath何時意識到可能人手過多?鑒于其在那段時間的增長,一定有必要招募一些新員工。即使在裁員之后,UiPath的員工人數仍比2019年1月多50%。但是,顯然,在招募人員后,UiPath很快就讓一些人離開了。是什么導致了這種180度大轉彎的情況發生?

在市場份額和收入都沒有下降的情況下,很容易讓人認為裁員是某個更大計劃的組成部分。

這些事件是否很早就有人計劃好,從為提高生產率而進行的大規模招聘,到裁員,再到利用機器人實施新項目和新流程?UiPath先是執行短暫而緊張的招聘,足夠的勞動力完成了他們的使命后,便開始低成本自動化,大量的裁員?

UiPath是否做了這樣的事情?這是企業雇傭員工的潛在新模式嗎?Kirkwood說,這些是“重要的”問題,他說UiPath必須快速聘更多的員工才能適應其公司增長速度——而通過RPA來招聘,效果就很好。他又解釋說,快速招聘造成了組織效率低下,因此必須裁員。

Kirkwood說: “ 機器人通過使人類工作人員更有效和更滿意來提高生產力?!?nbsp;“無疑,這將導致每家使用RPA的公司的工作人員角色和職位發生變化。因此,確保沒有人落伍,重新學習和提升技能是至關重要的,這也是我們2020年的重點。但是,我們不認為招聘和調整周期是最佳做法?!?/p>

總的來看,RPA機器人是帶來全球工作革命的機器人?或者只是一個脆弱的軟件工具?我們猜它是前者,供應商已經更新了RPA,因為有些東西比如開源、云原生平臺和人工智能等已經威脅到它。他們會成功嗎?這在很大程度上取決于今年是否有人能想出一些很酷的RPA機器人能做的事情。


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